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2026年,NASA将探测“金矿星球”,淘金的舞台将从地球换成太空?

2020-09-15 来源:来自网络 Print This Post 繁体版 [字号]

2026年,NASA将探测“金矿星球”,淘金的舞台将从地球换成太空?(pixabay)

【希望之声2020年9月15日】(编辑:田喆)在太阳系中,除了太阳这个恒星和八大行星拥有着固定的行驶轨道之外,还有着数以亿计的小行星,飘荡在太阳系当中。主要的分布范围就是小行星带和柯伊伯带的周围。科学家认为这些小行星的运行没有任何的规律,非常杂乱无章,稍不注意就有可能会和其他的行星相撞。就是这些不起眼的小行星,却成为了科学家研究的重中之重。

首先科学家们极力的想掌握这些小行星在太阳系中的运转规律,目的有两个,第1个是为了保证地球的安全,只有掌握了它们的运行规律,才可以在它们靠近地球的时候做好充足的防范措施,第2个是为了利用小行星上的资源。这些小行星上拥有着地球上稀缺的金属资源,还有大量的矿产资源,并且储存量非常大,如果我们可以将这些小行星进行开发,这里就相当于一个天然的宝库,在资源稀缺时就可以从这颗小行星上获取,我们也再也不用担心资源短缺的问题了。

看起来有一些科幻,但是它却在一点一点的成真,我们距离利用小行星上的资源也变得越来越近了。

美国航天局NASA将建造“普赛克”(Psyche)小行星探测器,并由美国太空探索技术公司SpaceX提供的重型火箭“猎鹰”共同完成,其目的的是探测火星和木星之间小行星带上的小行星“普赛克”。

小行星“普赛克”(Maxar/ASU/P. Rubin/NASA/JPL-Caltech)

小行星“普赛克”是一颗直径约140英里的小行星,于1852年被发现,据了解,这颗小行星并不完整,没有地壳,只有一颗与地球类似的内核,地壳部分在太阳系早期被其他天体给撞飞了,只剩下富含铁、镍、黄金、铂金和铜等金属成分的内核。

自人类进入科学时代,就热衷于研究宇宙,摸索宇宙,试图寻找宇宙规律,甚至想找到适合人类生存的天体,而“普赛克”有着与地球相似的内核,这有助于天文学家研究地球形成的原因与历史,因此NASA进行了“普赛克”探测计划。

据了解,该探测器已进入组装和测试阶段了,不出意外,前期所有工作准备完成,将于2021年4月完成探测器测试工作,2022年8月将探测器发射升空,2023年5月借助火星重力牵引继续飞行,大约2026年将抵达“普赛克”附近的小行星进行探测,NASA花费1.17亿美元去探测“普赛克”,值得吗?

我们知道,这颗残缺的小行星,穷得只剩下金属了,虽然我们地球也有很多金属,但是与“普赛克”相比,就是小巫见大巫了,而且有的金属是我们地球所没有的。亚利桑那州立大学的行星科学家林迪·艾尔金斯-坦顿表示,“普赛克”富含的金属总价值高达1万万亿美元,相当于79245万亿英镑、69990万亿元人民币,按地球目前人口来计算,这足够让每个地球人成为亿万富翁。

金属矿物如此丰富和价值如此之高的“普赛克”小行星,NASA能将其带回地球吗?不说将“普赛克”小行星上所有的金属都带回地球,单单是将黄金带回地球,都能引起世界狂欢,相信到时地球上的黄金行业将会陷入混乱当中,毕竟宇宙中的黄金与地球上的黄金还是有所区别的,而且141吨的黄金一下子投入市场中,那不是开玩笑的。

当然啦,就算是再小的行星,也不是说想带回地球就能带回地球的,毕竟小行星距离地球有一定的光年距离,而且小行星地带也不是非常的稳定,有一定的风险,而且能源供给也是问题,所以要是能解决这些问题,或许还有可能将“普赛克”带回地球。

NASA表示这次发射的探测器只是纯科学的探测,探测器不会登陆“普赛克”,也不会带回任何样本,不过值得高兴的是探测器探测了小行星的磁场,拍摄到地表图像,还将相关数据传回了地球,这些数据对研究地球形成的历史有很大的帮助。

下一步,NASA可能就会登陆“普赛克”了,到那时,也许真的会将淘金的舞台从地球换成太空。这并不是科幻书里的情节,因为已经有一批创业公司在为此前仆后继。它也许能让你成为亿万富翁,前提是有人能够像地球挖矿一样,完成行星开采。

1996年,据估算一个小行星开采活动的费用为1000亿美元。随着机器人和材料技术的进步,成本大幅降低,到2012年,这个数字下降到26亿美元。按照NASA的估值,如果成功开采小行星16 Psyche,地球上每个人平均能分到930亿美元。

这笔诱人的投资存在几个关键的问题:谁来开采?怎么开采?还要多久?

迄今为止,人类已发现了超过75万颗小行星。NASA在2016年9月发布的报告显示,当前有711个市值超过100万亿美元的已知小行星天体。

根据哈佛大学天体物理学家马丁·埃尔维斯教授的测算,值得开采的小行星必须达到10亿美元的市场价值,因此直径需要大于1公里。但随着近年来技术的不断发展,业内通常认为开采直径30米以上富含铂金的小行星就能回本。依据地表陨石中4%是金属陨石的概率和相对速度开采可行性进行估算,当前可以锁定10个小行星作为潜在开采目标,其中就包括美国与日本正在分别采样的贝努与龙宫两颗小行星。

目标已经锁定,发家致富的机会就在眼前。正如19世纪的淘金热潮,吸引了30万牛仔的大迁徙。

2009年,科幻电影《阿凡达》上映,前往潘多拉星球采矿的故事,为无数观众播下了探索宇宙的种子。同年,Arkyd宇航公司成立。三年后,在《阿凡达》导演詹姆斯·卡梅隆、Google创始人拉里·佩奇与前CEO埃里克·施密特等人的支持下,Arkyd宇航公司改组,成立了第一代小行星采矿公司的龙头——行星资源公司(Planetary Resources)。

紧接着2013年,深空工业公司(Deep Space Industries)成立。两家第一代小行星采矿公司正式拉开行业的序幕。

团队建立好就可以开工了,那么前往小行星采矿第一步需要做什么?整个行业都在思考这个问题。没有任何可以借鉴的经验,两家企业只能通过不断试错去论证技术路线。彼时“第一性原理”这个词还没有因为马斯克而火热,大家还是在简单地尝试寻找问题的本质。

思路一:要去小行星采矿,一定需要通过航天装备。太空中没有足够的空气,但航天装备需要推进剂前进。什么物质能作为推进剂?答案是水。于是两家公司都把目光放到了太空中水冰的利用上。

深空工业公司决定开发一套水动力推进系统,技术路径也很直接。加热,产生蒸汽,推进。深空工业公司前CTO格兰特·波宁当时给出了一个很有诱惑的说辞:

“现在购买一套系统,你就会得到一个属于未来的加油站。”

另一边,行星资源公司联合创始人埃里克·安德森也提出了目标:

“要在2020年前,在近地轨道上建立推进剂仓库,从地球附近的小行星提取水冰资源,并带回到仓库中,以从地球带到宇宙中的成本价十分之一,出售给其他太空公司。”

很遗憾,到了2020年,这个目标并没有实现。

思路二:要去小行星采矿,一定要有足够收益吸引大家投资。小行星有哪些价值?铂金、黄金等贵金属。怎么样才能发现这些富含贵金属的小行星?答案是发射探测器。于是行星资源公司决定发射太空望远镜。

2014年10月,行星资源公司第一个立方体卫星Arkyd-3在万众瞩目下发射。很可惜,火箭爆炸,任务失败。2015年4月,升级版的Arkyd-3R成功发射并进入国际空间站。

2016年,获得2110万美元A轮融资和卢森堡政府的2500万欧元投资。

2018年1月,第二颗卫星Arkyd-6成功进入轨道。

Arkyd-100(Iac74205/wikimedia commons)

看似一切进展顺利,问题却隐隐浮现。两家公司高估了小行星采矿的社会认可度,几年的探索没有产生足以说服投资人的利润和标志性事件。一直在大举投入的模式,最终让投资人失去了耐心。如行星资源的投资方太空天使(Space Angels)负责人乍得·安德森所说:

“两家公司都非常擅长讲故事和营销,但他们没有履行对投资者的承诺。”

2018年底,行星资源公司被区块链企业ConsenSys收购。仅仅两个月后,深空工业公司被Bradford Space收购。第一代小行星采矿公司完成了引领行业的使命。

第一代企业虽然无法维系,但几年的探索过程,为行业发展提供了宝贵的试错经验,以及在全球范围内吸引了一批信徒。从英国到日本,从澳大利亚到中国,第二代太空资源开采企业开始登上舞台。

淘金的舞台是否将从地球换成太空?我们耐心等待吧。

责任编辑:田喆

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